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三度陷入2連敗開局 快艇還是需靠喬治救贖

2021-06-24 12:00聯合新聞網 / 周汶昊

Getty Images
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快艇在西區決賽開局又吞下二連敗,今年季後賽連三度得要從逆境打起。相較於創下隊史季後賽9連勝紀錄的太陽,現在的快艇局勢和氣勢雙輸,回到主場的第三戰一定得贏,而這將不只是快艇主將喬治(Paul George)的試煉,更是他需要的救贖。

為什麼用「試煉和救贖」這麼重的字眼?因為第二戰最後決勝的三分鐘,就像是喬治生涯在季後賽的縮影:正當他拉高球迷的期待之際,結果竟是虎頭蛇尾,更在關鍵時刻失手,變成眾矢之的。所以,接下來他得要能熬過千夫所指的戰犯壓力,這就是他的試煉;若能打出反彈的表現,並且領軍拿下隊史及個人生涯第一張決賽門票,一切過程就會變成是他的救贖。

西決第二戰最後3分鐘,快艇能追上,是因為喬治一記三分球開啟了攻勢;差一點翻船,是因為喬治一記底線發球失誤;而最終沒能鎖定勝利,則是因為喬治兩罰失手。

這一切的戲劇性張力,都是喬治一手帶起。原本比賽的話題焦點都在第三節時鼻根負傷,「浴血」作戰的布克(Devin Booker)身上。因為這一幕,讓太陽球迷想起了過去的奈許(Steve Nash)。2007年太陽在第二輪對上馬刺,主控奈許在首戰第四節防守帕克(Tony Parker)時鼻根受傷,一度難以止血,滿臉是血的比賽畫面成為經典。

14年之後,幾乎同樣的受傷位置,而布克在短暫止血治療之後,一樣回到場上打球,並率領球隊維持領先。結果,喬治卻跳出來搶走了焦點。在投進了個人全場第一記三分球之後,開始主導比賽。

最後的3分鐘,那時的太陽在取得6分領先之後,原本可以就此帶走比賽勝利。就是因為喬治,快艇才能超前。喬治在那一記三分命中之前七投盡墨,那時才拿下17分,完全不是失去第一主將雷納德(Kawhi Leonard)之後,快艇最需要的鬼神演出,也不是喬治在第一戰時展現出的34分超水準。那時沒有人想到,喬治會就此觸底反彈。

快艇後來不只靠喬治的罰球追到一分差,更在祖巴卡(Ivica Zubac)封鍋之後發動轉換快攻得分,一舉為快艇超前了比數。當對手主將布克以中距離反超之際,喬治就用同樣的方式,在幾乎相同的位置把領先再要了回來。這是兩隊巨星的正面對決,許多熟悉喬治的球迷都會覺得,這次他總算頂住了大場面,隻手把球隊撐了起來。

在那短短的一瞬間,讓人以為快艇在今年的季後賽,總算不用再從二連敗打起,他們一度距離這樣的改變如此之近。而喬治也重新打出了當家的氣場,徹底頂上雷納德傷缺後的領導位置。

結果,因為喬治最後關鍵的兩罰不中,給了太陽終結比賽的機會。喬治從英雄變成狗熊的戲劇化轉變,真的讓人無法想像喬治該怎麼去面對這樣的失敗。而且,這次責無旁貸的失手,已經是他生涯一再出現的挫敗劇本。

對上太陽,其實已經是喬治在季後賽出戰的第18個系列賽。而喬治早在出道不久,就曾率領溜馬連兩年打進東區決賽,即使他都拿下破20分的場均表現,但連兩年都被詹姆斯(LeBron James)等三王領軍的熱火打下。那時還是聯盟新星的他,原本被期待很快就能打進決賽,結果重傷之後復出的他,卻是連續四年在季後賽首輪就收工。無論是留在溜馬還是轉到雷霆,即使個人的場均得分最高提昇到28.6 分,喬治的存在都不再是球隊晉級的依憑。

喬治在雷霆打壞了身價,完全無法在季後賽複製他在例行賽的輸出。當打進季後賽成了常態,喬治在例行賽的表現就不再重要。即使到了快艇,去年好不容易突破了首輪,但喬治在季後賽軟手的狀況依舊沒有改善,不斷地被洛城媒體指著鼻子罵。

直到今年季後賽,喬治才開始找回水準,前兩個系列賽都能承擔勝負要角,尤其是對第一種子爵士的系列賽,不只以場均29分拿下逆轉勝利,也是個人生涯在季列賽的最高均分表現。

喬治在溜馬後期開始,就一直飽受質疑,在各隊流轉之後,更是被貼上撕不掉的標籤,即使回到家鄉打球,在地球迷仍舊沒有無條件地全心擁抱他。在雷霆時期走到生涯谷底,來到快艇得要自我重建。而這場比賽,原本可以是喬治的翻身之作,只要他最後那兩罰能夠中一,一切就會是不同的結果。

可惜劇本不是這麼走。而細看比賽過程,兩罰不中的喬治,先前已經躲過一次關鍵失誤所可能帶來的苦果。那時只剩一分半鐘,太陽重新拉大領先到五分之際,喬治卻在底線發球時造成一記隱形失誤。祖巴卡完全沒注意到喬治的傳球而造成出界,如果不是因為重播判決挑戰成功,讓快艇保住球權繼續進攻的話,太陽可能早就贏球了。

重播判決也在這場比賽扮演了三個重要的角色。第一,它讓比賽時間拖長,兩方球員的氣勢都一再被打斷,在破碎的比賽節奏之下,雙方都無法一鼓作氣贏下比賽;第二,它讓原本不會出現的判決出現,改變了比賽的天平,快艇就靠著連續挑戰成功的「助攻」,一度要取得勝利;第三,它給了總教練額外的暫停機會,即使暫停早已用完,但在裁判檢視判決之際,球隊仍有時間好好佈署最後一擊。

喬治差一點能夠上演個人的逆轉秀,部分得力於這一再的重播判決,但最終也敗在這一點。因為不斷地重播判決,之前的判決也都對快艇有利,尤其是先前對祖巴卡那記判決更是救了喬治。但最後0.9秒快艇提出了挑戰,才讓沒有暫停的太陽有機會設計戰術。若沒有這次暫停的機會,總教練威廉斯(Monty Williams)就沒有辦法佈署那記由艾頓(Deandre Ayton)完成的第一時間灌籃。

比賽的最後,重播判決又讓裁判給了快艇0.7秒的進攻時間,快艇有了同樣少於一秒的機會,只是發球的位置卻是在遠邊底線,早在喬治接球轉身能夠出手之前,時間就已經走完了。最後一切的焦點當然落在歡欣奪勝的太陽身上,和14年前奈許對戰馬刺的結果不同,太陽這次拿下了勝利。但更讓人在意的情緒轉變,是在最後三分鐘內連拿9分的喬治,卻因為錯失兩罰而失去當英雄的機會。

接下來快艇回到主場,依舊是面對二連敗的逆境,仍然可能沒有雷納德的助拳,喬治的情緒負擔和心理壓力將是更形沉重。然而,在西區決賽的舞台,快艇想要贏球仍是得要靠喬治走過這樣的個人試煉,才能讓自己和球隊獲得救贖。

周汶昊

周汶昊(Wen-hao Winston Chou),這個名字的唸法是「問號」,也成了我的綽號。喜歡問問題,也熱衷於找答案,目前人在亞特蘭大附近唸運動行銷。有一個摯愛的知音和兩顆照映彼此的星。


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