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喬丹不在才奪冠? 火箭2連霸史上最被低估

2020-06-04 07:00聯合新聞網 / 周汶昊

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如果你能選擇,你會想做備受肯定的第二名,還是被人質疑的第一名?

在喬丹(Michael Jordan)及公牛統治NBA的九○年代,西區就已經是競爭激烈的火藥庫,其中火箭和爵士是唯一兩支能夠連兩年拿下西區冠軍的隊伍。然而,相對於兩度挑戰公牛失利的爵士,成功拿下兩次金盃的火箭卻經常被球迷認為是名不符實的冠軍隊。

1995年,當火箭以直落四橫掃奧蘭多魔術拿下二連霸時,總教練湯加諾維奇(Rudy Tomjanovich)說了一句籃球經典:「不要低估拿過冠軍的心!」這句話正好映證了一個事實:那就是當年的火箭始終不被看好。

即使火箭前一年才拿過冠軍,但做為西區第六種子,一路上的對手又全是星光閃耀的強隊,不只讓他們的實力一開始就被低估,即使奪冠也被認為是僥倖,而多年之後,這樣的印象依舊存在。

這支火箭隊會被低估的原因有三:第一是時間點。若說八○年代是湖人與塞爾提克爭輝,九○年代就是公牛隻手遮天。在這兩個冠軍世代交接之際,那時是活塞「壞孩子」拿下了二連霸(註:89及90年),但因為時間點的關係,他們就像是火箭一樣被視為「看守內閣」:只是負責保管皇冠,準備交接給未來的王者。

和爵士不同,火箭在打進總冠軍賽的那兩年都沒遇上公牛。第一年是喬丹退休沒打,第二年是喬丹季中才復出,根本沒能打進決賽。即使火箭面對的對手也都不是弱者,即使他們在總冠軍賽打敗的魔術,正是那年在東區半準決賽淘汰喬丹公牛的球隊,但似乎真的得要正面對決,真槍實彈地把喬丹和公牛從冠軍神壇上打下來,火箭的實力和地位才能被認可。不過,歷史的真實劇本並沒有這麼寫。

而火箭連霸之後的下一季,維持同樣的奪冠班底,但同樣只拿到低順位的第五種子,並在第二輪就被超音速以四比零淘汰,無緣正面對決公牛,也無從扭轉這樣的印象。

火箭會被低估的第二個原因是出發點。因為史上沒有任何一支冠軍隊,在開始打季後賽的時候,分區排名順序低於第四種子。在那一年之前,絕大多數奪冠的球隊都是該分區的前三種子,唯一一支第四種子冠軍隊是1969年的塞爾提克,所以從當時的紀錄看來,火箭是毫無機會。

何況那時他們面對的三個對手一字排開,正好是西區的前三種子,不只每一隊都有MVP級的大明星坐鎮,而且全數在九○年代先後打進決賽。從第一輪開始,依序是馬龍(Karl Malone)/史塔克頓(John Stockton)的爵士(註:97及98年),巴克利(Charles Barkley)的太陽(93年),以及羅賓森(David Robinson)的馬刺(99年),而羅賓森正是那年的例行賽MVP。

面對這樣的對手,在沒有主場優勢的加持之下,火箭靠著同樣拿過MVP的歐拉朱萬(Hakeem Olajuwon)不只是一路爆冷,接連演出下剋上的結局,在過程中更是不斷演出逆轉。第一輪先輸一場,第二輪則是從零比二的落後開始追趕,第三輪更在家裡連輸兩戰,在西區的每一輪,每當火箭好像輸定了,他們就硬是能贏。

而當所有人都覺得以黑馬之姿打進決賽的火箭,會和聯盟新世代的當紅炸子雞魔術再演纏鬥戲碼時,火箭又讓人出乎意外的把這個東區第一種子給剃光頭,場子還沒炒熱,就把當年最紅的俠客和一分錢組合就此踢出決賽舞台,歐尼爾(Shaquille O'Neal)和哈達威(Penny Hardaway)一生再也沒有聯手打進總冠軍賽。

火箭的二連霸會被低估的第三原因是轉折點。雖然說每一支奪冠隊伍能夠成功,都有運氣的成份在內,但火箭在完成連霸的過程中,場內外幾個不可思議的轉折點,卻讓人不得不認為他們是被幸運之神眷顧。

第一個轉折點是季中交易來崔斯勒。火箭第一年奪冠時的陣容,到了第二年在強敵環伺之下變得不太靈光,只打出29勝17敗,讓球團決定在球季後半段把原本隊上的二當家交易出去,換來歐拉朱萬在休士頓大學時的老隊友崔斯勒(Clyde Drexler)。結果這筆補強一開始完全不管用,球隊只打出18勝18敗的平盤,戰績竟比交易前更糟,季賽排名才會一路掉到第六種子。但沒想到在季後賽第一輪對爵士,就是靠崔斯勒的表現才能勝出。

第二個轉折點則是總在關鍵時刻飆進致命三分球的前鋒歐瑞(Robert Horry),生涯在火箭、湖人和馬刺都扮演著奪冠要角的冷箭型射手,他生涯也因此奪下七冠。但他其實在1994年季中就被火箭交易出去,向活塞換來艾略特(Sean Elliott)。

艾略特是那個後來在馬刺以對抗腎病而出名的球星,而這筆交易正是因為艾略特體檢不過被取消,歐瑞才有機會留隊,並隨著火箭打了兩次季後賽,火箭也因為有他的大賽心臟及關鍵三分的演出才能一路贏球。

另一個例子則是史密斯(Kenny Smith),原本的先發地位被一鳴驚人的菜鳥後衛「外星人」卡塞爾(Sam Cassell)取代,還一度在隊上失去定位。結果這樣的史密斯,硬是在95年總冠軍的第一戰,以單場七記三分球打破當時紀錄,也就是靠他的表現,火箭才能把比賽逼入延長戰,最終贏得比賽,一路馳向二連霸。

說到史密斯,他之所以能當上第一戰追平的英雄,還得對手演出最不可思議的大賽轉折點。那時比賽進入最後倒數計時,落後三分的火箭被迫使用犯規戰術送對手上罰球線。而這人正是魔術當時的射手安德森(Nick Anderson),他不只是球隊隊史第一個選進的首輪新秀,該季也有七成的罰球命中率,只要他罰進一球,火箭就算玩完了。結果他兩罰都沒進,但他又幸運地搶下進攻籃板,再度被送上罰球線。不料,這第二次機會他仍是沒把握住,連續四罰不中,才讓史密斯有機會投進追平的三分球。

重新去看火箭拿下二連霸的過程,他們一路打敗四個聯盟最頂尖的球隊,但是因為其中沒有喬丹公牛,所以兩度拿下第一名的他們實力備受質疑,不如連拿兩年亞軍的爵士。而拿下二連霸時,現今火箭當家的兩大MVP哈登和衛斯布魯克才不過是七八歲的小學生,還只能坐在加州的家裡看電視。在那之後的二十多年,火箭從未再度打進總冠軍賽,似乎也坐實了這樣的印象。

無論這一季的NBA能不能復賽,即使復賽,哈登和衛斯布魯克聯手能不能改變這樣的歷史紀錄也不知道,但回頭去看當年火箭奪下兩冠的過程,確實是史上最被低估的王者,而他們創造出來的黑馬神話,依舊充滿了說不盡的故事和無窮的想像。

周汶昊

周汶昊,這個名字的唸法是「問號」,於是問號成了我的綽號。剛好我喜歡問問題,也熱衷於找答案。所以曾花了十年時間拍電視廣告搞行銷,也不斷試著寫出更有意思的文案,現在則是跑到休士頓去唸更有意思的運動行銷。曾出版過翻譯書,也寫過旅遊專欄,有一個摯愛的妻子和一隻大牌的貓。


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